Por Luigi Wewege

Muchas personas no otorgan demasiada importancia a la diferencia entre el derecho civil y el derecho consuetudinario hasta que surge algún tipo de problema legal. En ese momento, comienzan a preguntarse por qué sus asesores legales hacen referencia a uno u otro sistema. ¿No son todos más o menos lo mismo? El hecho es que existen diferencias específicas entre ambos. También hay algunas similitudes que pueden confundir a aquellos que no están familiarizados en materia jurídica. A continuación, analicemos las 7 diferencias clave entre el derecho consuetudinario y el derecho civil.

En muchos países del mundo, aplican ambos tipos de leyes dependiendo de la naturaleza de lo que ha sucedido. Si bien es probable que existan estatutos y precedentes individuales que varíen un poco de un país a otro, los aspectos que definen el derecho consuetudinario y el derecho civil siguen siendo muy parecidos donde sea que usted se encuentre.

Estas son algunas de las diferencias clave que probablemente encontrará:

1. El rol de los precedentes jurídicos

Una de las diferencias tiene que ver con el proceso de sentar precedentes legales. Esta es una función asociada con el derecho consuetudinario. El objetivo es evaluar un caso a la luz de lo que ocurrió y cómo esas acciones se relacionan con las leyes que ya están vigentes.

Al defender sus casos, los abogados argumentarán a favor o en contra de la relevancia de uno o más precedentes. También pueden incorporar expertos legales reconocidos a los procedimientos como un medio para promover un precedente específico y su aplicación al caso en cuestión, aunque la influencia de los expertos legales es algo limitada.

El tribunal puede o no considerar un precedente específico como relevante para el caso. En caso afirmativo, el resultado de dicha investigación podría aplicarse a casos similares en el futuro.

2. Precedentes vs. leyes codificadas por la legislación

Si bien algunas leyes son promulgadas con base en sentencias judiciales anteriores, también es posible que las leyes entren en vigor mediante el proceso legislativo.  Es aquí donde aplica el concepto de derecho civil. 

Los representantes elegidos o designados preparan, evalúan y, en última instancia, votan si se aprobará una nueva ley y se considerará vinculante en el futuro, lo cual trae como consecuencia que las leyes se constituyan de manera escrita y sean aplicables a todas las personas que pertenezcan a esa jurisdicción. Esto generalmente se considera una característica del derecho civil y restringe el espacio para la interpretación.

En un caso civil, el papel del abogado es proteger los derechos de su cliente, ya sea ofreciendo un enjuiciamiento o una defensa. El derecho civil tiene que ver con acciones legales que no se consideran criminales en sí mismas. Sin embargo, a veces es posible presentar una acción civil contra un individuo o una entidad después de que se produce una condena penal, o incluso si el intento de enjuiciamiento penal no tiene éxito.

3. Acciones legales relacionadas con la actividad criminal

Los aspectos del derecho consuetudinario rigen las acciones definidas como delitos por las leyes vigentes. Esto incluiría casos en los que el foco se concentra en el asalto, el robo, el asesinato u otras acciones consideradas actualmente como delitos. La decisión del caso está basada en establecer si el peso de la evidencia indica culpabilidad o no. La parte que toma la decisión en un caso penal puede ser un juez o un jurado. Con base en el veredicto emitido por el jurado, el juez dictará una sentencia fundamentada en precedentes legales anteriores.

Dentro del derecho común, las acciones judiciales se consideran vinculantes. Esto se debe a que se basan en precedentes, en la capacidad de presentar dudas razonables o no, y en muchos países en una presunción de inocencia a menos que sea posible demostrar lo contrario.

Grindelwald - Suiza

En muchos países del mundo, aplican ambos tipos de leyes dependiendo de la naturaleza de lo que ha sucedido. Si bien es probable que existan estatutos y precedentes individuales que varíen un poco de un país a otro, los aspectos que definen el derecho consuetudinario y el derecho civil siguen siendo muy parecidos donde sea que usted se encuentre.

4. Acciones legales relacionadas con reclamos por negligencia

El derecho civil aplica cuando hay reclamos de negligencia u otros daños que no están relacionadas con supuestas actividades criminales. Esto podría incluir casos que involucren lesiones personales, daños a la propiedad u otros efectos negativos que ocurran debido a las acciones negligentes intencionales o no intencionales presuntamente tomadas por el acusado.

Con los casos civiles, el resultado se centra únicamente en el demandante y el acusado. Por ejemplo, si hay una disputa sobre los términos que rigen una cuenta offshore de depósito a plazo, la decisión del tribunal solo afectará al banco donde está establecida la cuenta y al titular de la misma. Ese resultado no afecta a ningún tercero. Es cierto que la decisión final podría crear las bases para una nueva acción judicial o legislativa que resulte en una ley. Sin embargo, el laudo otorgado o la decisión tomada por el tribunal solo se aplica a este caso específico y no establece daños punitivos específicos para casos futuros.

5. Decisiones judiciales en general

En muchos países, los jueces y tribunales toman decisiones o emiten juicios basados ​​en una variedad de factores. Quienes funcionan en el ámbito de los tribunales penales dependen en gran medida de las acciones vinculantes de los tribunales penales anteriores. También han jurado respetar las leyes penales vigentes. El mismo tribunal o un tribunal superior puede revocar la decisión. También existe cierto potencial para que la decisión sea revocada por la legislación.

Dentro de un tribunal civil, los precedentes tienen cierto peso, al igual que las opiniones de los estudiosos del derecho. Lo distintivo es que el juez no está necesariamente obligado a seguir una interpretación limitada de las leyes actuales. La atención se centra más en cómo se aplican esas leyes al caso en cuestión. Al dictar una decisión, el tribunal puede establecer las bases para eventualmente alterar, expandir o cambiar una ley que ha estado vigente por algún tiempo. A menudo también hay un proceso de apelaciones que hace posible que otro tribunal revise y quizás revierta la decisión del tribunal inferior.

Para resumir las diferencias, el derecho consuetudinario no se basa necesariamente en leyes codificadas o en una constitución escrita. En cambio, el derecho civil generalmente está codificado dentro de las leyes actuales o dentro de una constitución.

Generalmente, el derecho consuetudinario se enfoca en la presunta actividad delictiva, mientras que el derecho civil tiene más probabilidades de hacer frente a daños o perjuicios relacionados con la negligencia. Las decisiones dentro del derecho consuetudinario se consideran vinculantes en general, mientras que las decisiones en un caso civil se aplican solo a ese caso.

6. Contratos y leyes que los rigen

Los contratos también pueden servir como base para un caso penal o civil. En general, el derecho consuetudinario se aplica cuando los términos del acuerdo o contrato están sujetos a leyes privadas. Por lo general, hay pocas disposiciones implícitas por ley en esos acuerdos. Los términos suelen ser específicos.

Con un contrato que incluya una gama más amplia de disposiciones implícitas en lugar de disposiciones expresas, es más probable que para resolver una disputa haya que asumir un caso civil, lo cual depende en gran medida de la visión del tribunal sobre la alineación de esas disposiciones con la aplicación implícita de las leyes actuales. Esto puede ser especialmente útil de entender si usted está analizando un caso que involucra algún tipo de cuenta offshore, ya que será esencial una revisión de las leyes financieras y cómo estas se aplican al contrato.

7. Contratar asesoría legal competente

Recuerde que incluso si no está seguro de cómo buscar compensaciones a través del sistema legal, su abogado puede evaluar los méritos de su caso y determinar la forma más práctica de ejecutarlo. En el mejor de los escenarios, el resultado estará a su favor.


Luigi Wewege es el vicepresidente de uno de los bancos más prestigiosos de Belice. Ha publicado el libro “The Digital Banking Revolution” y también ha sido coautor de una investigación presentada ante el Congreso de los EE.UU. Además de escribir para Mundo Offshore Luigi es instructor de la escuela FinTech y orador en el Silicon Valley Innovation Centre. Posee un diploma con especialización en negocios internacionales y una triple maestría en Finanzas, Negocios Internacionales y Administración de la universidad de Missouri-St. Louis.